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Pampers a t’il trouver un moyen de recycler les couches jetables?

Le fabricant Pampers veut recycler les couches. Cela pourrait résoudre un énorme problème de déchets. Mais les conservationnistes doutent de sa faisabilité.

Toute personne qui a un bébé connaît le problème : les couches doivent être changées cinq, six ou sept fois par jour, parfois même plus souvent. Jusqu’à ce qu’un enfant puisse utiliser une toilette de façon autonome, 4000 à 6000 couches sont produites – et donc une quantité énorme de déchets. Dans certaines villes, les couches représentent dix pour cent des déchets produits. Ce qui a été porté pendant quelques heures est ensuite généralement incinéré et le plastique qu’il contient est perdu à jamais.

Le groupe américain de biens de consommation Procter & Gamble (P&G) cherche donc maintenant un moyen de réduire un peu cette montagne de déchets. Le fabricant des couches Pampers a mis au point une technologie permettant de recycler les couches jetables des jeunes enfants, mais aussi des personnes âgées incontinentes.

Les experts estiment que la part de marché de la marque Procter & Gamble peut atteindre 70 pour cent. A l’exception de quelques marques propres de pharmacies, il n’y a pas vraiment de concurrence notable ; environ 700 millions d’euros sont vendus chaque année en Allemagne avec des couches-culottes – et la tendance est à la hausse. Les défenseurs de la nature font donc pression sur l’entreprise pour qu’elle fasse quelque chose contre la quantité croissante de déchets de couches-culottes depuis un certain temps déjà. Greenpeace se plaint qu’une partie cruciale du plastique de la mer provient d’articles produits par des entreprises comme P&G. Les couches et leur emballage en font également partie.

P&G veut s’attaquer au problème avec une usine de recyclage en cours d’essai dans le nord-est de l’Italie. L’entreprise de biens de consommation l’a développé avec un partenaire local et l’Institut Fraunhofer pour la recherche sur les silicates. « Dans l’usine en Italie, nous nettoyons les couches usagées « , explique Roberto Marinucci, vice-président des produits pour bébés et du développement durable chez P&G. Ensuite, les composants sont séparés et traités comme matières premières secondaires pour être utilisés dans de nouveaux produits. La technologie devrait fonctionner non seulement pour la marque Pampers, mais aussi pour les produits de la concurrence.

Une couche se compose de plusieurs couches collées ensemble, qui doivent être séparées les unes des autres. Jusqu’à présent, les inventeurs n’ont pas réussi à mettre au point un procédé rentable qui filtre les composants – plastique, cellulose et polymère super absorbant. Dans l’usine italienne, les couches usagées passent par plusieurs stations. Tout d’abord, ils sont stérilisés à l’aide de vapeur à haute pression et les odeurs sont éliminées. Le produit est ensuite broyé afin d’atteindre les composants respectifs. Ceux-ci peuvent alors être réutilisés. La cellulose absorbante entre par exemple dans la litière pour chats. D’autres clients utilisent du plastique pour les pinces à linge ou les pupitres d’école. D’autres utilisations possibles doivent être ajoutées afin de maintenir les matières premières en circulation aussi longtemps que possible. Le modèle est évidemment intéressant pour les acheteurs. Le matériau recyclé coûte probablement moins cher que les nouveaux produits.

Néanmoins, les défenseurs de l’environnement sont sceptiques. « La logistique est un problème non résolu « , déclare Rolf Buschmann, expert en déchets au Bund für Umwelt und Naturschutz (BUND). Procter & Gamble doit ramasser les couches avant qu’elles ne soient recyclées. L’entreprise compte entre autres sur les hôpitaux et les maisons de retraite. C’est là que Buschmann peut imaginer le succès de la nouvelle technologie. Pour les ménages privés, il estime qu’une collection complète est « probablement irréalisable ».

Quatre usines Procter&Gamble seraient nécessaires pour recycler la quantité de couches et d’articles d’hygiène similaires produits à Berlin. Le prototype en Italie, d’une capacité annuelle de 10 000 tonnes, peut couvrir une région d’environ un million d’habitants. Dans la capitale, la population approche les quatre millions d’habitants. Si le modèle de l’entreprise Pampers était une solution globale, il faudrait en construire beaucoup.

Marinucci répond aux préoccupations avec un large sourire et un plan ambitieux. Bien qu’il doute d’une solution uniforme pour tous les pays et toutes les régions parce que les systèmes de déchets sont trop différents, il peut imaginer un système de collecte qui rappelle le concept du verre usagé. Selon lui, les parents devraient déposer les couches dans une boîte et les apporter plus tard à un point de collecte. Beaucoup de familles sont prêtes à faire quelque chose pour l’environnement, dit Marinucci. C’est pourquoi la consommation durable est encouragée. Le défenseur de l’environnement Bushman est moins euphorique. Il a peut-être besoin d’incitatifs pour inciter les gens à recycler. P&G veut toujours être compétitive dans d’autres pays. L’installation, qui est en cours d’expérimentation en Italie, peut couvrir une région d’environ un million d’habitants. 10 000 tonnes de couches peuvent être traitées chaque année.

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